lunes, 22 de abril de 2013

Animales extintos: el bucardo

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Las imágenes de este artículo son meramente a modo ilustrativo

El bucardo es una subespecie de cabra montesa cuyo último ejemplar murió el 5 de enero del año 2000, lo que marcó la extinción de esta especie luego de muchos años de permanecer en peligro, principalmente debido a la caza excesiva.

Si bien la amenaza de extinción de esta especie proviene desde los primeros años del siglo XX y fue creciendo hacia finales del mismo (en la década de 1970 se constató que quedaban apenas 20 ejemplares), no se tomaron los recaudos suficientes a tiempo para evitar la extinción y cuando ya se intentó tomar alguna medida, como tratar de que la última hembra quedara preñada y hasta una posible clonación, esto no resultó y, finalmente, se produjo la extinción. Ahora vamos a ver algunos detalles sobre el bucardo y su extinción.

El bucardo habitó históricamente la región de los Pirineos, extendiéndose sobre todo por las zonas montañosas del lado sur de la frontera entre Francia y España. Se diferenciaba de otras especies principalmente por su pelo más largo y denso en invierno, y el macho por rayas de color negro sobre la piel de la espalda y las patas. Además, la base de los cuernos era mucho más gruesa, tanto en machos como en hembras, y más larga que las de otras subespecies.

Se ha comprobado mediante algunas pinturas rupestres que la caza de este animal era muy común desde tiempos prehistóricos, pero fue a partir de los siglos XVIII y XIX que la caza del bucardo se volvió una práctica muy extendida entre cazadores europeos, que apreciaban esta especie por su singularidad y principalmente por el gran tamaño de su cornamenta.

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Esta caza furtiva y excesiva determinó que a principios del siglo XX la especie estuviera totalmente extinguida en Francia y sólo quedaran poco más de 50 ejemplares en España. Durante este siglo se empezó a tomar conciencia del peligro de extinción que amenazaba a esta especie, pero las medidas para tratar de evitarlo se demoraron y la combinación de algunos vestigios de la caza del animal que se mantuvieron, con algunos factores medioambientales como los desprendimientos de tierra en la región que habitaban, hicieron que la especie se fuera reduciendo a paso cada vez más acelerado.

En 1973 se intentó la protección estatal de la especie convirtiendo la región de Ordesa, única región donde habitaba, en parque nacional, pero no fue suficiente. En el año 1993 sólo quedaban 10 ejemplares. En 1996 se intentó un plan de conservación que consistía en criar una hembra en cautiverio y posteriormente soltarla entre los animales para que quedara preñada, pero esta hembra murió sin llegar a reproducirse.

Las últimas medidas que se tomaron para tratar de salvar la especie fue en el año 1999, cuando sólo quedaba el último ejemplar de la especie, una hembra llamada Celia. En esta oportunidad, algunos investigadores apoyados por el gobierno local extrajeron tejidos de la oreja de este último ejemplar para mantener un registro de ADN que permitiera una clonación en un futuro. A principios del año siguiente Celia fue encontrada muerta debajo de un árbol caído, lo que hizo suponer que murió a consecuencia de un golpe.

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De todas maneras, ya sin ejemplares vivos, se han intentado algunos experimentos de clonación: en el año 2009, se pudo completar el proceso de gestación completa mediante la implantación de un embrión en una cabra, y llegó a nacer una hembra de bucardo, aunque murió a los pocos minutos por problemas pulmonares. Si bien este intento fracasó, permite mantener ciertas esperanzas para futuras clonaciones, aunque, por otra parte y como suele suceder respecto a estos temas, hay también muchas posiciones contrarias a la clonación.

El debate generado en torno a la clonación es muy importante, ya que la posibilidad de clonar una especie extinguida no debe hacernos olvidar que, en primer lugar, la extinción del bucardo fue causada enteramente por la acción y omisión del hombre, y una clonación exitosa podría generar la desvalorización (aún más) de las especies conservadas in situ.



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La batalla de los teléfonos inteligentes

2010 parece ser el año de la explosión de los teléfonos inteligentes.

El iPhone de Apple y los celulares con Android de Google batallan por el mercado. Otras marcas como Nokia y HTC también luchan por la cima.

Y los teléfonos con Windows 7 llegarán a finales de este año.

Oferta sobra, pero ¿habrá suficiente demanda?

Dé un vistazo al futuro de estos dispositivos en el video de David Cuen, de BBC Mundo.



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viernes, 5 de abril de 2013

Tocarse zonas doloridas "trae alivio"

Puede haber una muy buena razón que explique por qué la gente se toca la zona dolorida luego de sufrir un golpe, señala un estudio.

Manos El tacto le envía al cerebro una imagen del cuerpo.

El tocar la zona afectada permite que la imagen del cuerpo se forme en el cerebro, de acuerdo con un estudio publicado en la revista Current Biology.

Los investigadores del University College de Londres (UCL) descubrieron que la forma en que el cuerpo está representado en el cerebro es clave para reducir la percepción de dolor intenso.

Pero la estrategia no funciona si otra persona toca la lesión, afirman.

Los científicos del Instituto de Neurociencia Cognitiva del UCL estudiaron los efectos que produce tocarse las zonas doloridas en un grupo de voluntarios a quienes les provocaron sensación de dolor utilizando un modelo experimental denominado "de ilusión térmica".

A voluntarios sanos se les pidió poner sus dedos índice y anular en agua caliente y el mayor en agua fría.

Esto genera una sensación dolorosa de calor en el dedo mayor, explica el estudio.

La doctora Marjolein Kammers, quien dirigió la investigación, señaló que "el cerebro no sabe que esto es una ilusión de dolor, pero sí les permite a los científicos investigar la experiencia del dolor sin causarle daño a nadie".

El dolor experimentado por el dedo mayor se reducía hasta en un 64% cuando el dispositivo térmico era apoyado en ambas manos de una persona y luego los tres dedos de una mano tocaban los mismos dedos de la otra mano.

Tocarse a uno mismo le envía una fuerte señal al cerebro acerca de la correlación de la información sensorial de diferentes partes del cuerpo. Esto nos ayuda a percibir la nuestro cuerpo como un todo coherente

Patrick Haggard, University College

Pero no se registraba el mismo nivel de alivio del dolor cuando sólo uno o dos dedos se presionaban entre sí, o cuando otra persona presionaba la mano afectada.

El profesor Patrick Haggard, también de la UCL, explicó: "Hemos demostrado que los niveles de dolor agudo no dependen sólo de las señales enviadas al cerebro, sino también en cómo el cerebro integra estas señales en una representación coherente del cuerpo como un todo".

"Tocarse a uno mismo le envía una fuerte señal al cerebro acerca de la correlación de la información sensorial de diferentes partes del cuerpo. Esto nos ayuda a percibir nuestro cuerpo como un todo coherente", señaló.

Kammers está investigando si el efecto analgésico de tocarse los dedos y las manos entre sí se puede aplicar en otras partes del cuerpo.

Los estudios previos de dolor crónico, por ejemplo a raíz de la amputación de una extremidad, han demostrado la importancia de la forma en que el cuerpo está representado en el cerebro cuando se siente dolor.

Gracias a este estudio, los investigadores creen que ahora tienen un modelo experimental para estudiar cómo la imagen del cuerpo en el cerebro influye en el dolor agudo.



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domingo, 17 de febrero de 2013

Derrame de BP: el peor de la historia

Científicos en Estados Unidos publicaron lo que dicen es la primera medición independiente de la cantidad de petróleo que se derramó en el Golfo de México tras la explosión del pozo de BP en abril pasado.

Explosión del Deepwater Horizon El derrame de crudo de BP se extendió durante 84 días.

El estudio revela que desde el 22 de abril se vertieron aproximadamente 4,4 millones de barriles de crudo.

La cifra -dicen los científicos en la revista Science- supera los 3,3 millones de barriles vertidos en 1979 en la costa de Campeche por la plataforma mexicana Ixtoc 1, que hasta ahora se creía era el peor derrame accidental de petróleo ocurrido en el mundo.

El estudio, expresan los científicos del Instituto de la Tierra de la Universidad de Columbia, en Nueva York, "confirma la enormidad de este accidente".

Este nuevo estudio es el primero que presenta públicamente los detalles de un análisis del derrame en un informe independiente revisado por otros investigadores

Prof. Timothy Crone

Según el profesor Timothy Crone, geofísico marino que dirigió la investigación, "deseábamos llevar a cabo un cálculo independiente porque el público siente que los números que se han discutido no necesariamente son precisos" .

Tras la explosión de la plataforma Deepwater Horizon surgió una enorme presión pública para encontrar la forma de medir la cantidad de crudo que se estaba derramando.

Inmediatamente después del accidente comenzaron a surgir cálculos que iban desde 1.000 barriles al día hasta 19.000, y la cifra continuó aumentando.

Para conocer con más precisión el impacto del volumen de crudo vertido el profesor Crone y su equipo utilizaron una nueva técnica de análisis de las grabaciones de video submarino de la fuga en la tubería del pozo.

La técnica, conocida como velocímetro óptico, utiliza imágenes para medir la velocidad del flujo que se escapa y calcular cuánto líquido se vertió del pozo durante los 84 días que duró el derrame.

Escape de petróleo en el pozo de BP (Imagen cortesía del Comité de Estudio Ambientales del Senado Estadounidense) Los científicos usaron una nueva técnica para medir el escape de crudo.

Los científicos encontraron que el vertido tuvo un volumen de entre 56.000 y 68.000 barriles diarios, o quizá más, hasta que fue instalada la primera campana de contención en 15 de julio.

Los investigadores sustrajeron 804.8777 barriles que BP logró recuperar en el sitio y el cálculo total muestra que se fugaron 4,4 millones de barriles.

La cifra es similar al consenso de los asesores del gobierno estadounidense -un cálculo de 4,1 millones de barriles- el cual todavía no se ha dado a conocer públicamente.

Hasta ahora no se habían podido obtener datos precisos del escape de crudo debido a una confusión entre el crudo que BP había logrado recuperar y lo que realmente se escapó a aguas oceánicas.

El 28 de abril, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de Estados Unidos (NOAA, por sus siglas en inglés) presentó un cálculo de 5.000 barriles diarios. Pero muchos científicos consideraron que la cifra era muy subestimada.

Posteriormente, el 27 de mayo, el gobierno elevó el cálculo a entre 12.000 y 19.000 barriles al día.

Pero tal como señala el profesor Crone "para esos cálculos se utilizaron una variedad de técnicas pero hasta ahora no se ha dado a conocer cómo se llevaron a cabo esos estudios".

El autor del estudio, profesor Timothy Crone (Foto: Carlos Sánchez, Univ. Washington) El profesor Crone instalando una cámara para monitorear respiradores hidrotermales.

"Este nuevo estudio es el primero que presenta públicamente los detalles de un análisis del derrame en un informe independiente revisado por otros investigadores", dicen los autores.

Los científicos subrayan, sin embargo, que estos cálculos también son promedios preliminares de las tasas y volúmenes del flujo de petróleo y que se necesitarán más estudios para confirmar estos números.

La técnica del velocímetro óptico fue desarrollada en 2006 por el profesor Crone para estudiar los respiradores hidrotermales naturales, que son grietas en el lecho marino de las cuales fluyen chorros de agua geotermalmente caliente.

"El chorro de petróleo que se escapa de un pozo es muy similar", dice el investigador.

Y agrega que "este es un gran ejemplo de cómo la investigación básica que no parece tener ningún valor inmediato de pronto se vuelve sumamente necesaria para la sociedad".



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¿Qué es la terraformación?

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La ciencia ficción ha sido siempre un campo muy fértil para la especulación científica y, al estar libre de las restricciones del método científico y estimulado por la imaginación y la creatividad, ha aportado incluso algunas ideas o conceptos que luego son tomados y estudiados por la ciencia propiamente dicha.

Este es el caso del concepto de terraformación, un concepto vinculado a la astronomía y cuyo origen se adjudica a un relato de ciencia ficción del año 1942. Ahora vamos a ver en qué consiste el concepto de terraformación y cuáles son los estudios científicos que se han realizado en torno a él.

La terraformación es un proceso que se aplica sobre diferentes cuerpos celestes presentes en el sistema solar, a modo de alterar deliberadamente su atmósfera, su temperatura, su topografía y su ecología para simular la biósfera de la Tierra y, eventualmente, hacerlo habitable por seres humanos. Muchas veces se ha considerado a la terraformación como un sinónimo de ingeniería planetaria, aunque actualmente se consideran dos conceptos diferenciados.

Basado en algunos experimentos con la Tierra, se ha comprobado que la biósfera de un planeta puede, en efecto, ser alterada deliberadamente, aunque la viabilidad de reproducir o simular la biósfera de nuestro planeta en otro cuerpo celeste es algo que debe ser estudiado y verificado más cuidadosamente en cada caso particular. Hasta el momento no se ha experimentado la terraformación en ningún cuerpo celeste. 

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Muchos consideran que en el sistema solar, el planeta más propicio para la terraformación es Marte, y allí es donde se han concentrado la mayoría de los estudios al respecto, relacionados con la posibilidad de incrementar la temperatura de ese planeta y alterar su atmósfera; la NASA incluso ha auspiciado varios debates respecto a este tema. Se cree que hay varios métodos que contemplan la posibilidad de alterar la atmósfera de Marte y están dentro de las capacidades tecnológicas que se poseen actualmente, aunque los costos asociados a este experimento serían evidentemente muy elevados y hasta el momento no hay ningún gobierno u organización dispuesta a financiar un proyecto de este tipo. 

Los largos períodos de tiempo que tomaría la terraformación y la practicidad de llevarla a cabo son los principales tema de debate en la comunidad científica actualmente. Por otra parte, también están en juego aspectos éticos, económicos, políticos y metodológicos vinculados, en primer lugar, con la logística o el modo propicio para llevar a cabo la terraformación, y luego con las consecuencias que podría traer asociadas la modificación del medio ambiente extraterrestre. 

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A comienzos de la década del 60, la ingeniería planetaria en Venus fue imaginada por Carl Sagan, proponiendo la inclusión de algas en la atmósfera de dicho planeta, lo que haría que el agua, el nitrógeno y el dióxido de carbono allí presentes se convirtieran en compuestos orgánicos y se produjera un efecto invernadero, que redujera la temperatura del planeta hasta niveles confortables para los humanos. En el año 1973, el propio Carl Sagan escribió un artículo llamado “Ingeniería Planetaria en Marte”. Recién a partir de los años 80 se empezó a utilizar más frecuentemente el término terraformación para la simulación de la biósfera terrestre, y la ingeniería planetaria pasó a ser un concepto más amplio, que incluye toda transformación y alteración de la biósfera de un cuerpo celeste.

Además de Marte y Venus, otro cuerpo que ha sido estudiado y considerado óptimo para la terraformación es una de las lunas de Júpiter, llamada Europa, que presenta la ventaja de poseer agua en estado líquido, lo que favorece la introducción de cualquier forma de vida; de todas maneras, siguen existiendo en ella algunos inconvenientes, ya que está situada cerca de un gran cinturón de radiación proveniente de Júpiter y además este satélite está cubierto de hielo.

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El debate ético que se ha generado en torno a la terraformación es uno de los más importantes, como se puede suponer, dividiendo las posiciones en aquellos que consideran que la humanidad tiene una obligación moral de buscar otros mundos propicios para la vida, argumentando, entre otras cosas, que eventualmente la Tierra misma se convertirá en un lugar inhabitable, y otros que consideran que la interferencia humana es la que ha causado el deterioro de las condiciones naturales de la Tierra y otros planetas estarán mejor sin la acción del hombre.

Probablemente, una posición intermedia en la que el hombre pueda explorar y alterar otros mundos sin interferir con otras posibles formas de vida ajenas a la humanidad, sea la más adecuada.



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miércoles, 30 de enero de 2013

Windows 8 ya est� en 4 millones de ordenadores

Llegar y besar el santo. Algo así es lo que ha hecho Microsoft con su nuevo sistema operativo. Windows 8 ha aterrizado a lo grande y ya hay 4 millones de ordenadores que disponen de él.  Además, las expectativas son buenas de cara al futuro porque Microsoft espera alcanzar los 400 millones de usuarios a lo largo de 2013

Las cifras pueden parecer un tanto exageradas pero han sido las que ha facilitado el mismísimo consejero delegado de Microsoft, Steve Palmer,  quien también avanzó que un total de 670 millones de personas utilizan en la actualidad Windows 7. 

 windows 8

El sistema operativo Windows 8 ofrecerá la posibilidad de sincronizar teléfono y ordenador, una opción que en Redmond consideran crucial a la hora de aumentar su cuota de mercado de smartphones. Para lograr el objetivo, Microsoft ha lanzado el sistema operativo móvil SDK, que permite crear apps compatible con Windows 8 y con la versión 7.5. 



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domingo, 25 de noviembre de 2012

Moscas para ayudar a resolver crímenes

Científicos del Museo de Historia Natural de Londres, en el Reino Unido, estudian el ciclo vital de varias especies de moscas para ayudar a la policía a resolver crímenes.

Entomólogos forenses de esa institución examinan, bajo diferentes temperaturas y en condiciones de laboratorio, el ciclo de la vida de las especies de moscas presentes durante el período de descomposición de los cadáveres.

Amoret Whitaker Whitaker ha comparado la descomposición de cadáveres humanos y de cerdos.

Los investigadores regularmente trabajan con agentes policiales en determinar el momento del fallecimiento de algunas víctimas.

Y es que la comprensión del proceso de desarrollo de esos insectos -desde el huevo hasta el estado larval y durante su ciclo de vida adulta- puede arrojar mucha luz sobre el momento exacto del fallecimiento de un ser humano.

Los científicos, sin embargo, sólo cuentan con información acerca de la mitad de la docena de moscas halladas regularmente en los cadáveres.

Y lo que buscan los expertos del Museo de Historia Natural es completar las bases de datos.

"Tan pronto como una persona muere, el cuerpo se empieza a descomponer y emite olores específicos. Esas señales químicas atraen insectos, en un principio la mosca azul", le explicó a la BBC Amoret Whitaker, una de las especialistas del museo.

Laboratorio en el Museo de Historia Natural Los expertos estudian el ciclo vital de las moscas en varias condiciones de temperatura.

La especialista dijo que "en cuestión de minutos puede aparecer la mosca azul que comienza a poner huevos inmediatamente".

"Numerosos machos merodean, esperando en plantas o alrededor del cadáver, por hembras para continuar con el ciclo reproductivo", dijo.

Y "luego se incuban las larvas y gusanos, y sigue el proceso de desarrollo", explicó.

Basándose en esta presencia, y en el desarrollo de ese ciclo de reproducción, es que se puede determinar cuándo falleció una víctima.

Y así, si el cuerpo permanece semanas, o incluso meses, sin ser descubierto, la exactitud de la fecha del deceso se puede determinar con bastante exactitud.

El proceso es más difícil cuando el cadáver está expuesto a elementos como el frío, que puede detener la descomposición, o cuando fue quemado.

Pero en este último caso, los insectos pueden seguir siendo útiles si siguen alimentándose de las cavidades del cuerpo.

Amoret Whitaker ha realizado estudios comparativos sobre la descomposición de tres cadáveres humanos y de cerdos.

Y aunque todavía no han concluidos las investigaciones, Whitaker aseveró que esos animales son un buen modelo para comprender cómo ocurre el proceso de descomposición de los cuerpos humanos.

"Las mismas especies de insectos son atraídas en los mismos períodos de descomposición en ambos cuerpos", aseguró.

La especialista confió en que esa conclusión, cuando sean publicados los detalles del estudio, tendrá una repercusión en el trabajo de los entomólogos forenses en todo el mundo, debido a que la información que se acumule en el estudio de los cerdos tendrá una aplicación en los casos relacionados con los seres humanos.



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